COLUMBARIUM

Du palais Massimo

Le columbarium était un édifice privé souvent souterrain utilisé comme sépultures qui s’étalait tout le long d’une parois percée par de nombreuses niches dans lesquelles on logeait les urnes avec les cendres des défunts. On a retrouvé de nombreux columbariums de petites dimensions souvent utilisés par une même famille, mais à partir de la fin de la république romaine on commence à construire des columbariums gigantesques qui pouvaient garantir une sépulture digne à des centaines de personnes. La construction des columbariums étaient souvent financée par des gens de la famille impériale ou de riches sénateurs, pour y enterrer leurs esclaves ou leurs esclaves libérés (« liberti ») mais on en a trouvé bâti par des privés qui revendaient les « loculi » les niches. Près de la colline du Gianicule, on a découvert en 1880 un grand cimetière datant de la période impériale et là, une salle semi souterraine dont les parois étaient couvertes de niches, plus de 500, c’était le columbarium de Caius Scribonius Menophilus. Les peintures détachées sont aujourd’hui exposées au musée du palais Massimo. Les peintures sont encore bien conservées. Les scènes se succèdent, on y voit des paysages, des masques de théâtre, des scènes bucoliques et mythologiques (Hercules contre un centaure, la libération de Prométhée, les enfants de Niobé tués par Apollon et Diane …) , des arbres sacrés entourés d’enceintes, des statues de Pan, de Priape et d’autres divinités, des natures mortes aux corbeilles de fruits et de fleurs … Les scènes sont joyeuses elles rappellent les beaux moments de la vie. Entre une nature morte et un paysage, s’insèrent des scènes humoristiques qui ont lieu le long du Nil où l’on voit des pygmées jouer avec des hippopotames et d’autres animaux. On voit aussi des traces de clous qui servaient à pendre des guirlandes de fleurs lors des commémorations. Sous chaque niche on a peint une tablette, une « tabula ansata » où l’on a écrit le nom du défunt, et en analysant les noms on s’est rendu compte que la plus part des personnes qui avaient été enterrées dans ce columbarium étaient des esclaves libérés.

Dans le petit film quelques images du columbarium du musée du palais Massimo

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